Союз

Союз - это служебная часть речи, связывающая однородные члены и части сложного предложения.

Надо заметить, что служебные части речи мы различаем не по значению и вопросу, а по их "служебным обязанностям" - по той функции, которую они выполняют в языке. Союз связывает однородные члены и части сложного предложения. Это его основные обязанности. Иногда союзы присоединяют приложения (Бегемот, или гиппопотам, легко обгорает на солнце...) или сравнительные обороты, но это не вместо, а помимо основной функции.

Простые и составные союзы

Союзы могут быть простые и составные.

Сочинительные и подчинительные союзы

Различают сочинительные и подчинительные союзы, причем сочинительные еще делятся на три группы: соединительные, разделительные и противительные. Примеры приведены в таблице.

Сочинительные Подчинительные
Соединительные Разделительные Противительные Если, хотя, как, будто, чтобы, потому что и т.д.
И, да (=и), тоже, не только…, но и и т.д. Или, либо, то…то, не то…не то и т.д. А, но, однако, ни…ни и т.д.

Важно!
Нет правила, что перед союзом ставится запятая. Однако если союз соединяет то, что должно быть разделено запятой (части сложного, например), запятая ставится именно перед союзом (а не после). После союза тоже может оказаться запятая, но это уже совсем другая история...